2016年12月19日

亞洲通貨緊縮 - 鋼鐵陷阱

多元卓見,盡在「營商智庫」

經濟學人 (The Economist)

亞洲生產者價格抬頭



過去幾年裏,煉鋼在中國除了又髒又危險以外,還是一個燒錢的好方式。但是近幾個月,中國高爐裏的火焰開始釋放出盈利的溫暖光芒。今年鋼材價格上漲了近50%,幾十年來首次在2015年出現下降的產量現在也在回升。經歷了去年100億美元的損失之後,冶煉廠將強勁復蘇。高興的不僅是鋼鐵公司,亞洲各央行的官員們也從價格回升中找到了些許安慰:他們認為通貨緊縮的威脅可能正在消退。

通貨緊縮在亞洲曾被認為是日本特有的現象,但過去五年已在整個地區的工廠中蔓延開來。消費者在商店裏看到的價格總體上在不斷上漲,儘管態勢較之前溫和些。而貨物出廠時的公司定價則在不斷降低。實際上亞洲所有大型經濟體,包括韓國、印度、菲律賓、台灣和泰國,都經歷了一次次曠日持久的生產者價格下跌。

作為亞洲最大的經濟體及通縮漩渦的中心,中國經受了連續54個月的生產者價格下跌。這輪暗淡的衰退終於在九月被打破:得益於鋼鐵和煤炭行業的復蘇,價格比上年同期上漲了0.1%。亞洲其他地方的生產者價格如今也在上升,或者至少比之前下降得更緩慢(見圖表)。

這轉變應當會讓人鬆一口氣。通貨緊縮通常是經濟停滯的表徵之一。對於公司來說,價格下跌減少了收入,讓它們更難償還債務,因為債務的名義價值是固定的。由於不看好未來的前景,公司也削減了自己的投資,這可能會形成一個惡性循環。亞洲開發銀行在其2016年的展望中將生產者價格通縮稱為該地區「新的破壞分子」。人們樂於看到這個預測是錯的。

不過,現在還沒人準備宣布勝利。數年前生產者價格也曾有過微升,但又受到中國工業部門新一輪放緩的重創。現在通縮處於低潮,原因之一是相比較的基數低得多。按照過去十年的標準,50美元一桶的油價已經算相對便宜,但這比今年一月的低價位還是高了三分之二。

更讓人欣慰的是,生產者價格的上漲的確表現出中國經濟的活力。房地產銷售的大飛躍點燃了對鋼材的需求,一同上漲的還有對鐵礦石和煤炭的需求。這熱潮有部分顯然是投機行為——投資者在大宗商品上下注,正如他們以前所做的那樣。抑制煤炭工業產能過剩的官方命令也被證明是矯枉過正,並且引發了供應短缺。政府現在已經轉變思路,指示煤礦公司在冬季供暖需求高峰到來之前提升煤炭產量。

無論價格未來走勢如何,亞洲五年來的通貨緊縮已經給了我們寶貴的教訓。這地區的價格顯然緊密關聯。大宗商品的價格當然是全球化的,這解釋了通貨膨脹趨勢的某些相似之處,但並不能解釋全部。據香港金融研究中心的研究人員計算,中國生產者價格和大部分亞洲經濟體生產者價格之間的相關性非常強,相關系數約為0.7至0.9(1為完全相關)。達拉斯聯邦儲備銀行(Federal Reserve Bank of Dallas)的一份研究報告指出,亞洲供應鏈的一體化或許能解釋這一緊密的關聯:貿易往來較多的國家的通貨膨脹率更為接近。

亞洲與不斷下降的出廠價之間的持久戰也會影響決策者對通貨膨脹的看法。人們通常會始終關注消費者價格,尤其因為它們會影響幾乎每個人的錢包。但是對於消費者而言,通貨緊縮不一定就是壞事。比方說,如果技術革新使得價格降低,這將會促進而非減少繁榮。亞洲開發銀行的一項研究考察了近150年來的歷次通貨緊縮,得出的結論發人深省。儘管在很多情況下,消費者價格通縮並未引發增長減緩,但生產者價格通縮往往確實極大地拖累了投資。給央行官員們的啟示很簡單:密切關注那些中國鋼廠,並希望它們能一直好運。

© 2016 The Economist Newspaper Limited。 保留一切權利。
The Economist》授權出版。 原文刊載於http://www.economist.com/news/finance-and-economics/21709351-producer-prices-perk-up-asia-steel-trap

註:中英文本如有歧義,概以英文本為準。

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