2017年1月19日

專題探討 - 機械人正以「劃時代」方式取替中國工廠,香港可踏上這股創新熱潮

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南華早報科技新聞組

中國計劃在2020年前每年生產100,000個工業機械人,相當於每10,000名僱員就有150個機械人

 

工廠裡只有機械人,沒有人類,似乎只是科幻電影的場景,可是這景象在中國已成為事實。

機械人在中國製造業湧現,是政府最新五年計劃的一部分。該計劃目標是在2020年前每年生產100,000個工業機械人,密度相當於每10,000名僱員就有150個機械人。

根據國際機械人聯合會(IFR)的資料,中國是全球最大的機械人市場。以2015年計算,銷量增長20%,達68,600個,超過整個歐洲的總和。

「中國的快速發展,在機械人史上堪稱獨一無二」IFR一份報告指出:「縱觀其他市場,從未有過在如此短速時期出現如此活躍的增長。」

在珠江三角洲─中國最大的勞動密集型生產中心,情況尤其顯著,愈來愈多製造商使用機械人取代人力。

香港大學機械人與自動化講座教授席寧表示,即使五年前,機械人的使用並不多見,但新一輪的科技發展,加上中國製造業需要重拾「競爭優勢」,政府於是給予補貼,令這個產業重獲生機。

廣東省去年宣佈,將於三年內斥資9,430億人民幣(1.1萬億港元)推行這一進程,而廣州的目標是在2020年或之前,市內80%以上製造業實現自動化。

在東莞,超過60%的工業公司已使用機械人代替人力,而佛山則希望在2020年或之前自動化與機械人市場產值可達3,000億人民幣。

現在,香港也要迎接這股機械人熱潮。

席寧指出:「香港活力澎湃,與全球投資科技領域互聯互通,有助人工智能發展,而且這方面的發展確有必要。」

「香港各個主要工業目前正面臨巨大的勞工短缺」席寧接受訪問時表示:「這一切都意味著他們希望引入先進技術,例如人工智能及機械人來解決這類問題—他們逼切需要機械人。」

按照IFR的數據顯示,去年香港的工業機械人有96%應用於電子行業,而電子行業約佔香港出口總額的64%,但汽車、化工、五金及食品與飲料行業均未引入機械人。

香港漢森機械人公司(Hanson Robotics)是努力發掘香港這方面潛力的科技公司之一,其創辦人兼行政總裁David Hanson受訪時表示,希望創辦一個機械人中心,因為香港擁有「龐大的專業技術與設計基礎。」

漢森機械人公司專門生產具互動能力的仿真機械人,該公司讚揚香港具有地理優勢,位處廣東這個「世界玩具工廠」的大門,而廣東正可協助香港設計和製造機械人玩具。

「廣東擁有卓越的機電技術,在機械人生產上的造詣,好比矽谷的資訊科技,同樣功力深厚」該公司的網站如此表述:「廣東省的玩具工程師及工廠擁有獨一無二的能力,可設計、製造高性能、低價格、質量可靠且具擴展功能的產品。」

席寧相信,作為中國內地連接世界各地的門戶,香港享有獨特的地理優勢,尤其可憑藉完善的金融服務業及專業人才,充分發揮機械人產業的力量。

「內地機械人產業需要這些資源,這些資源正可與內地既有的資源發揮優勢互補的效益」席寧說。

深圳科技創新平台「硬蛋網」(IngDan),就是要成為中國新興機械人公司與全球資源及海外資金之間的「半導體」。硬蛋網獲香港上市公司科通芯城(Cogobuy)支持,於7月宣佈與因特爾 (Intel) 公司及若干日本機械人供應商合作,共同創造一個機械人生態系統。

「這是一個潛力無窮的產業」硬蛋市場總監吴卉茵(Novam Ng)表示:「一眾製造商正為生產線物色機械人系統,以求解決人力短缺的問題,滿足創新企業對若干高科技精細設備的需求。」

硬蛋網的平台上有13,000個物聯網(IoT)項目 — 即實體裝置的連接能力,以及超過14,000家供應商,涵蓋供應鏈至市場各個環節,為各種機械人項目提供支援。該公司還宣佈設立一個5,000萬美元的基金,專門資助智能設備或技術的硬件初創公司。

倫敦經濟學院教授Guy Michaels近期發表報告指出,工業機械人有助提高「勞動生產力、綜合因素生產率以至工資。」

舉例,佛山利迅達機械人公司的機械人成本介乎80萬至150萬人民幣,但卻足以取代多達六名工人。

不過,Michaels表示,這些機械人的確減少了低技能工人的就業機會。

席寧認為,儘管有些人可能會被機械人所取代,例如卡車司機的工作將被自動行駛的卡車取代,但是總體而論,由於機械人可提高生產力,因而可創造更多機會,最終整個社會的工作崗位反而有所增加。

目前,該行業主力生產工業機械人及消費產品機械人,例如無人機及自動吸塵機,可是市場「現在愈來愈注重服務機械人的發展」漢森機械人公司營銷總裁林珍妮(Jeanne Lim)博士說。

據林珍妮指出,消費領域的個人機械人市場產值可望在未來三年超越100億美元,而分析師則表示,服務機械人市場產值未來三年預計超過170億美元。

「我們留意到服務機械人在多個應用範圍存在龐大需求」她說:「這些應用涉及多個行業,範圍廣闊。」

「我們發現,機械人領域蘊藏無窮機遇,不論是消費機械人還是工業機械人,這兩年間都有很大需求」吳卉茵補充。

據IFR數據顯示,儘管中國在製造業自動化方面仍然未及歐洲水平,但及至2019年,中國將佔全球機械人銷量的40%。

「目前,中國不僅是最大的機械人市場,亦是最大的機械人產地」席寧指出:「對於機械人技術發展而言,此刻是最具劃時代的契機,亦是最具劃時代的意義。」

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